13 November 1845 – The Missouri Coat of Arms

Het wapen van de staat Missouri in 1876

Heraldiek op Amerikaanse postzegels kun je met een lampje zoeken, zeker op lokaal niveau. In de periode van de postmeesterzegels kwam de Amerikaanse stad St. Louis in Missouri op initiatief van postmeester John M. Wimer (1810-1863) er wél mee en meteen maar met drie verschillende waardes, van 5, 10 en 20 dollarcent. Het zijn de St. Louis Bears, herkenbaar aan de grizzlies die het wapen dragen. En dat doen ze nog steeds, want Missouri associeert zich graag met de dieren. Of dat terecht is is een beetje de vraag, want de grizzly is hier al heel lang niet meer gezien. De welbekende zwarte beren lopen nog in een groot deel van de Verenigde Staten rond en Missouri heeft nog een vrij grote populatie, maar de grizzlies leven alleen in het uiterste noordwesten. Een heel enkele keer worden ze waargenomen aan de bovenloop van de rivier de Missouri, ver weg van de monding, in de staat Montana…

Postmeester John M. Wimer

STLouisbears (2)

De St. Louis Bears van november 1845

Enfin, het wapen van de staat Missouri wordt dus al of niet terecht door grizzlies gedragen. Het is een van de oudste staatswapens, zelfs veel van de oorspronkelijke 13 staten, de Engelse ex-koloniën, hadden er geen. Het wapen werd gemaakt om te vieren dat Missouri op 10 augustus 1821 werd toegelaten tot de Unie, als 24ste staat. Ook daar zijn ze trots op. Op de postzegels staan ze weliswaar niet, maar het officiële wapen en de vlag tonen beide 24 sterren.

Het ontwerp van het wapen is toegeschreven aan de federale rechter Robert William Wells (1795-1864). Deze was uit Virginia afkomstig, maar vestigde zich als jurist in het plaatsje St. Charles, iets ten noorden van St. Louis, kort voordat Missouri tot de Unie toetrad. In 1821 schetste hij het en op 11 januari 1822 werd het ontwerp al aangenomen.

Aan de rechterkant tekende hij het symbool van de Unie, de “bald eagle” (witkopzeearend) die het Uniewapen vasthoudt. Op de zegels komt dit niet erg uit de verf, het lijken meer een soort boompjes.

Aan de linkerkant zie je een maansikkel en nog een grizzly, de maansikkel herinnert aan de nog jonge staat, klaar om te groeien tot een volwaardige staat van de Unie, de grizzly als symbool voor de kracht en moed van de inwoners. Missouri wilde met deze symbolen duidelijk maken dat hun toetreding tot de Unie verdiend was. Dat blijkt ook uit de tekst om het wapen heen: ‘United we stand, divided we fall’. Geheel conform dit principe sloot Missouri zich aan bij de Unie in de Burgeroorlog, maar niet iedereen was daar gelukkig mee en dat kwam de staat op een drie jaar durende guerillaoorlog te staan, liggende in het front tussen de Noordelijke en Zuidelijke legers die beide door de staat van manschappen voorzien werden. Genoemde John M. Wimer sloot zich bij de Zuidelijken aan en sneuvelde in 1863.

Een ander staatsmotto vinden we onder het wapen, in het Latijn: ‘Salus Populi Suprema Lex Esto’, wat zoveel betekent als ‘Laat het welzijn van het volk de hoogste wet zijn’. Dit is ontleend aan de Romeinse redenaar Cicero in het derde boek van zijn werk De Legibus. Dit motto wordt ook gebruikt door een aantal plaatsen in Engeland en het wordt zelfs vermeld als motto van de kamerfractie van het Vlaams Belang, al zullen ze daar in hun opinie vast niet het héle Vlaamse volk mee bedoelen…

vlag Missouri

De vlag van Missouri (1976, Mi 1226)

De zegels werden niet erg populair, een groot deel van de oplage kwam in handen van enkele bedrijven, die ze aan hun personeel ter beschikking stelden. Pas in 1873 ontdekte men het bestaan van de zegels en sindsdien zijn er een aantal gevonden, gebruikt en ongebruikt. Vooral de 20 cents zegel is zeldzaam, omdat deze op afstanden van meer dan 3000 mijl te gebruiken was. St. Louis lag wel ver buiten het gebied waar de andere ‘Postmaster Provisionals’ werden uitgegeven, maar ook weer niet zover dat het gebruik van de 20 cents gerechtvaardigd was.

Wat overblijft is een aantal bijzondere zegels, niet alleen vanwege hun unieke ontwerp, maar ook omdat geen zegel hetzelfde is omdat ieder exemplaar apart gegraveerd is. Eigenlijk raar dat de Amerikaanse posterijen dit stukje postgeschiedenis nooit herdacht heeft. Verder dan een afbeelding van de staatsvlag, waarin het wapen centraal staat in het rood-wit-blauwe dundoek, in series uit 1976 en 2009, komt het niet. Nog niet…